Avrupa ortak avcı uçağı programından kendi ihtiyaçlarını karşılayamadığı gerekçesiyle ayrılan Fransa, uçak gemilerine inebilecek ve sadece avcı değil ayrıca bombardıman yapabilecek bir uçak geliştirmek için Dassault firması ile anlaştı.

Rafale’ler ilk uçuşunu 1991 yılında gerçekleştirdi ve araştırma-geliştirme çalışmalarının maliyeti 60 milyar doları geçti.

Rafale 2000 yılında Fransa ordusunun envanterine girdi.

Rafale’lerde iki adet uçak ve roket motoru firması SNECMA üretimi M88-2 motora ve kanarya-delta kanatlara sahip. Her motor tek başına 75 kN (kilonewton) güç kapasiteyle azami 1380 kilometre (km) hıza ulaşabiliyor. Yaklaşık 10 ton ağırlığında olan jetlerin menziliyse 3 bin 700 km civarında.

Dassaut Havacılık firmasına göre bu jetler havadan keşif, kara desteği, derin dalış kabiliyeti, anti donanma saldırısı ve caydırıcı nükleer saldırı gibi oldukça farklı özelliklere sahip.

Rafale savaş uçakları “çok fonksiyonlu pasif elektronik tarama radarı” olan Thales RBE2 cihazını kullanan ilk jet olma özelliğine sahip. Bu radar sayesinde pilotlar hava çarpışmalarında erken teşhis özelliğiyle düşmanlarına karşı üstünlük sağlıyor ve üç boyutlu yer tarama sistemleri ise sadece on metre yanılma payıyla hedefleri tesbit edip vurabiliyor.

Rafale jetleri havada kendi aralarında yakıt ikmali yapabiliyor ve altı adet AASM tipi uzun menzilli füze taşıyabilme kapasitesine sahip. Bu uçaklardaki SCALP roketleriyse 300 kilometre uzaklıktaki bir kara hedefini vurabiliyor. Rafale’lerde ayrıca aynı anda 8 farklı hedefi vurabilme özelliği bulunuyor.